드론(Drone)은 군사 정찰 임무 수행으로부터 일기예보까지 광범위한 분야에서 활용되고 있다.
오늘날 이 무인항공시스템(UAS)은 상업 부문에 일대 혁명을 일으키고 있다.
자율 물품 배송 서비스에서 농업 연구에 이르는 다양한 분야에 응용 가능한 드론은 항공 부문의 새 지평을 열고 있다.
이러한 가능성의 실현을 위해서 안전한 운용 방안에 대한 관계 당국의 동의가 선결적 과제다.

최근까지 드론은 은밀하게 비행하는 비행물체, 즉 날개에 미사일을 장착하거나 위험 부담이 큰 군사작전용으로 설계된 첨단 정찰기로 알려져 왔다. 그러한 드론이 있는 것은 사실이나 최근에는 드론을 상업 부문에 응용하기 위한 방안들이 전면적으로 시도되고 있다.

미국의 아마존은 프로펠러가 달린 소형 드론을 세계 곳곳에 경량 물품을 원격 배달하기 위한 용도로 사용하려고 한다. 아마존의 이러한 시도는 세간의 주목을 끌었고 사람들이 그간 생각하던 드론의 이미지를 하루 아침에 뒤바꿔 놓았다. 무선 조종 비행기보다 작은 드론이 이미 시장에 출시되어 있어 이러한 기술의 실현 가능성에 대한 이의를 제기하는 전문가는 없다. 대신 이제는 드론이 경제에 미칠 영향에 대해 예측하고 있다.

한층 곁으로 다가온 드론

아직 미국에서는 드론의 상업적 이용이 금지되어 있지만 미 연방항공청(FAA)은 2015년 말까지 관련 지침을 수립해 발표할 예정이다. 또한 2013년 말경, 미 연방항공청은 상업용 드론을 자국의 복잡한 운항 시스템에 포함시키겠다는 계획을 발표했다.

이에 대하여 미국 알링턴 소재 국제무인기협회(AUVSI)의 법무 자문위원 겸 대정부 담당 벤 길로우(Ben Gielow) 국장은 "2012년 제정된 'FAA 현대화·개혁법'에 의하면 FAA는 유인 항공기뿐 아니라 무인 항공기도 미국 내 항공 체제에 통합해야 합니다. 이 법안은 이러한 내용을 규정한 최초의 법안입니다. 그 이전까지 FAA는 무인 항공기의 상업적 이용을 일시적인 시도로 생각하고 진지하게 검토하지 않았던 것입니다"라고 설명했다.

무인 시스템 및 로봇 활용 활성화에 주력하는 동 협회는 FAA가 무인 항공 시스템의 상업적 이용에 더 많은 자원을 투입할 수 있도록 미 의회 의원들과 접촉하며 활발한 활동을 펼치고 있다. 협회가 이러한 활동에 매진하는 근본적 이유는 이 기술이 경제에 미칠 영향 때문이라고 한다. 작년에 동 협회는 상업용 드론 기술의 확대가 2025년까지 미국 내에서 10만 개 이상의 일자리를 창출할 수 있으며 미국 경제에 미치는 전반적 영향은 최초 10년 동안 820억 달러가 넘을 것으로 예상한 바 있다.

그러나 드론 기술 도입에 적극적인 사람들이라도 연방항공청이 가이드 라인을 제시하기 전까지는 속내를 밖으로 드러내서는 안 된다. 합법적인 허가가 떨어지지 않은 상황에서 드론을 상업적으로 사용하는 것은 현재 불법이기 때문이다. 최근 미 연방항공청은 미네소타주에 위치한 한 양조장에서 얼음낚시를 하는 사람에게 맥주를 배달하기 위한 시험용 드론의 사용을 금지했다. 아마존의 드론 프로젝트에 영감을 받은 레이크메이드 비어는 맥주 12팩을 싣고 비행하는 프로펠러 6개 짜리 드론의 모습을 담은 동영상을 온라인에 게시했다. 레이크메이드 비어의 사장 잭 수플레(Jack Supple)는 미 연방항공청의 승인을 받게 되면 드론을 활용하려는 생각과 계획을 실행에 옮길 수 있을 것이라는 희망을 포기하지 않을 것이라고 말했다.

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